Hjerte-lunge-maskinen erstatter det arbejde, som hjertet og lungerne laver - nemlig at pumpe blodet rundt i kroppen og ilte blodet. Når brystkassen er åbnet, lægger kirurgerne plastikslanger (katetre) ind i de store blodårer (øvre og nedre vena cava), som fører blod ind i hjertet. På den måde kan blodet ledes væk fra hjertet og over i hjerte-lunge-maskinen. Når blodet er iltet i hjertelungemaskinen, pumpes det tilbage gennem en anden plastikslange (kateter), som er lagt ind i hovedpulsåren (aorta).